Descubren las huellas de un misterioso homínido que caminaba erguido hace 3.6 millones de años

Descubren las huellas de un misterioso homínido que caminaba erguido hace 3.6 millones de años

Foto: Dave Einsel/Getty Images

Se trata de cinco huellas de una especie desconocida que caminaba en dos patas y compartió territorio con elAustralopithecus afarensis.

En 1976, dos años después del descubrimiento deLucy(el primer espécimen de la especieAustralopithecus aferensisy el más famoso del género), un equipo dirigido por la antropóloga británica Mary Leakey encontró cinco huellas de una especie desconocida en elyacimiento de Laetoli, al norte de Tanzania.

En aquél entonces, Leakey y su equipo definieron que se trataba de un extraño desplazamiento “tambaleante” sin identificar a la especie que las produjo.

Dos años más tarde, el yacimiento Laetoli acaparó la atención del mundo y se hizo famoso por el descubrimiento de decenas de huellas de homínidos preservadas enceniza volcánica húmedadatadas hace unos 3.66 millones de años. Estos hallazgos coincidieron conAustralopithecus afarensisy desde entonces, se convirtieron en laevidencia más antigua de desplazamiento totalmente bípedoen ancestros humanos.

Sin embargo, el enigma de lasprimeras cinco huellasencontradas en 1976 no fue ɾєⱱєłɑԀօ. Eclipsadas por los hallazgos de las pisadas que correspondían aA. afarensis, las huellas de Laetoli se convirtieron en un objeto menor de investigación científica, al grado que un análisis en la década de los 80sugirió que se trataba de las huellas de un osoque anduvo erguido, desplazando el interés hacia otros descubrimientos.

45 años después del descubrimiento de Leakey, un nuevo análisis comparativo en las cinco huellas desconocidas sugiere que fueron hechas por unhumano primitivo bípedo aún sin identificar.

En junio de 2019, unequipode la Universidad de Ohio y la Universidad de Denver volvió a Laetoli con el objetivo de obtener más información sobre las huellas a partir de los métodos actuales. Tras excavar y escanear los registros fósiles, el equipo realizó estudios de anatomía comparada paraaveriguar posibles similitudesentre pisadas de chimpancés, osos y humanos contemporáneos.

Descubren las huellas de un misterioso homínido que caminaba erguido hace 3.6 millones de años

Foto: Getty Images

No obstante, la forma de la ρłɑɴta del pie (más ancho queA. afarensis) y sus proporciones condujeron arefutar ráριԀɑmente la hipótesisde que las huellas fueron realizadas por algún animal conocido. El equipo trabajó con expertos en osos delKilham Bear Centerpara calcular la probabilidad de que las huellas pertenecieran a un individuo joven; sin embargo, tras 51 horas de análisis de video y experimentos para intentar replicar esta conducta, los científicos concluyeron que la posibilidad de que un oso realice una caminata como tal en dos patas esínfima(de un 0.003 %).

Una de las huellas más desconcertantes es delpie izquierdo pasando exactamente frente al derecho.El movimiento que produjo este rastro conlleva colocar un pie frente al otro en línea recta, un desplazamiento que no encaja con la biomecánica humana:

“AUNQUE LOS HUMANOS NO SUELEN DAR PASOS CRUZADOS, ESTE MOVIMIENTO PUEDE PRODUCIRSE AL INTENTAR RESTABLECER EL EQUILIBRIO. LAS HUELLAS PUEDEN HABER SIDO RESULTADO DE UN HOMÍNIDO CAMINANDO A TRAVÉS DE UNA SUPERFICIE DESɴιⱱєłADA», EXPLICA ELLISON MCNUTT, PROFESORA ADJUNTA EN LA UNIVERSIDAD DE OHIO Y AUTORA PRINCIPAL DEL ESTUDIO.

De confirmarse, el hallazgo implicaría un cambio más en la intrincada historia de la evolución humana y demostraría que hace 3.6 millones de años, las ρłɑɴicies del norte de África eran compartidas por elAustralopithecus afarensisy un homínido hasta ahora desconocido.

«Tenemos pruebas concluyentes de que hubo diferentes especies de homínidos que caminaban de forma bípeda en este łυɢɑɾ, pero de diferentes formas», explica Jeremy DeSilva, profesor de Antropología y autor del estudio. «Teníamos estas pruebas desde la década de los 70. Sólo hacía falta redescubrirlas y analizar más a detalle para llegar hasta aquí”.

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